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Paris, 3 février 2006

Pierre Potier, disparition d'un grand scientifique

Pierre Potier vient de nous quitter. Toute la communauté scientifique perd l'un de ses plus talentueux chercheurs. Directeur de recherche au CNRS, il était membre de l'Institut de France (Académie des Sciences), membre de l'Académie des Technologies, membre de l'Académie Nationale de Pharmacie, membre de l'Académie Nationale de Chirurgie Dentaire.

Médaille d'or du CNRS en 1998 et lauréat de nombreux prix, en France et à l'étranger, il est membre de cinq académies étrangères, membre de conseils scientifiques, de conseils d'administration d'œuvres charitables.

 

Né le 22 août 1934 à Bois-Colombes, Pierre Potier est pharmacien (Paris, 1957) et Docteur ès sciences physiques (Paris, 1960). Très tôt intéressé par l'isolement et l'analyse structurale de produits naturels, il est attiré également par la biosynthèse de ces produits.

 

C'est ainsi que, dès 1965, il invente une modification de la réaction dite de Polonovski (qui consiste à remplacer l'anhydride acétique de cette réaction par de l'anhydride trifluoroacétique). Les conséquences de cette modification sont très importantes et permettent la synthèse biomimétique de nombreux produits naturels.

 

Pierre Potier et ses collaborateurs décident, en 1968, de se lancer dans la découverte de nouvelles substances pouvant être utilisées dans le traitement des maladies tumorales. Pour cela, ils mettent au point un test biologique simple permettant de sélectionner des produits pouvant devenir de nouveaux médicaments antitumoraux : le test dit à la tubuline. C'est ainsi que fut découverte, à l'Institut de chimie des substances naturelles du CNRS à Gif-sur-Yvette, la NAVELBINE® qui fut développée avec succès par les Laboratoires Pierre Fabre pour le traitement des cancers bronchiques et des cancers du sein métastasiques.

 

De même, l'équipe de Pierre Potier imagina des procédés permettant la préparation, en quantités illimitées, du TAXOL® découvert aux Etats-Unis et extrait des écorces de troncs d'ifs des Montagnes Rocheuses. La découverte par les chercheurs de Gif d'un précurseur du taxol dans les feuilles de l'if de nos contrées permet d'éviter l'abattage massif des arbres américains. De plus, au cours de la synthèse du taxol, ils obtinrent un composé réagissant positivement au test à la tubuline. Deux fois plus actif que le taxol, il fut nommé TAXOTÈRE® et a été développé par les Laboratoires Rhône-Poulenc Rorer, devenus Aventis.

 

NAVELBINE® et TAXOTÈRE® sont deux médicaments anticancéreux français distribués dans le monde entier qui contribuent à sauver des milliers de vie chaque année. Ce sont les fleurons du portefeuille de brevets du CNRS.

 

Les travaux de Pierre Potier se situent, principalement, à l'interface chimie-biologie. Il est l'un des plus beaux exemples de chercheurs dont les découvertes essentielles sont obtenues grâce aux synergies entre les équipes de chimie et des sciences de la vie. Les succès mondiaux des deux médicaments antitumoraux développés par deux laboratoires pharmaceutiques français illustrent par ailleurs la réussite d'un partenariat exemplaire entre la recherche et l'industrie.

 

Pierre Potier est l'auteur ou le co-auteur de plus de 400 publications, de plusieurs dizaines de brevets.

Il a été Directeur général de la Recherche et de la Technologie au ministère chargé de la recherche, de 1994 à 1996.

 

Pierre Potier était Officier de la Légion d'Honneur et Commandeur dans l'Ordre National du Mérite.

 

Malgré ces honneurs et ces succès, Pierre Potier demeurait un chercheur infatigable et généreux, généreux dans tous les sens du terme. Il utilisait son succès pour le mettre au service de sa discipline, la chimie, mais surtout il engageait toutes ses recherches avec l'idée force de soigner les maux du monde. C'est ainsi qu'il était, à nouveau, avec son équipe, sur le point de mettre sur le marché un nouveau traitement chimique révolutionnaire, cette fois, contre le diabète. Nous perdons un grand homme.


Contacts :

Contact presse
Martine Hasler
Tél : 01 44 96 46 35
martine.hasler@cnrs-dir.fr


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