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Paris, 8 novembre 2012

Deux nouvelles colonies de manchots empereurs en Antarctique

Alors que la colonie de manchots empereurs de Dumont d'Urville, en Terre Adélie, compte à ce jour environ 2500 couples reproducteurs, deux nouvelles colonies de plus de 6000 poussins au total, soit au moins 12000 reproducteurs, viennent d'être observées à proximité du glacier Mertz, à environ 250 km de la base française Antarctique par les chercheurs André Ancel et Yvon Le Maho, de l'Institut pluridisciplinaire Hubert Curien de Strasbourg (CNRS et Université de Strasbourg). Comme un couple ne peut élever qu'un seul poussin par année de reproduction, cela porte la population de manchots empereurs à au moins 8500 couples dans ce secteur de l'Antarctique, soit 3 fois plus que la dernière estimation.

Ces deux nouvelles colonies ont été repérées les 1er et 2 novembre 2012, au cours de la première rotation de l'Astrolabe1 vers Dumont d'Urville. Elles sont situées sur la glace de mer hivernale, qui emprisonne des vestiges du glacier Mertz. Une grande muraille de glace de 80 km de long sur 40 km de large et 300 à 400 m d'épaisseur s'en est détachée en février 2010. Les deux colonies sont probablement issues d'une colonie initiale de manchots empereurs qui, à la suite de la rupture du glacier Mertz, essaient de trouver de nouveaux sites adéquats pour se reproduire.

André Ancel soupçonnait l'existence d'une telle colonie depuis 1999, année au cours de laquelle, avec Barbara Wienecke (Australian Antarctic Division), ils ont observé depuis la langue glaciaire du Mertz des allers et venues de milliers manchots empereurs très loin de la colonie de Dumont d'Urville. Les observations satellitaires de 2009 et 2012 menées par Peter Fretwell et Phil Trathan (British Antarctic Survey) ont confirmé la présence de cette colonie aux abords du Mertz. Mais la rupture de la langue du glacier Mertz en 2010 a posé la question du devenir de cette colonie. Les difficultés liées aux contraintes hivernales (l'hiver étant la période à laquelle se reproduisent les manchots empereurs) ainsi qu'à la disparition en été de la glace de mer sur laquelle les manchots établissent leurs colonies ont longtemps empêché l'accès à ce site de reproduction.

En 2012, toutes les conditions humaines et logistiques ont enfin été réunies. L'Institut polaire français (IPEV) a alors décidé de dévier la route normale de l'Astrolabe pour permettre à André Ancel et Yvon Le Maho de se rendre sur place. Une bonne fenêtre météorologique, associée à la parfaite connaissance des équipes logistiques de l'IPEV de cet environnement polaire ainsi qu'aux prouesses de la navigation dans les glaces de l'équipage, avec l'appui héliporté indispensable dans cette région, ont permis de confirmer la présence de manchots. La rupture du glacier Mertz ayant complètement modifié la configuration des lieux, les chercheurs français ont découvert que la colonie, initialement localisée par les chercheurs britanniques, est en fait éclatée sur deux sites distants d'une quinzaine de kilomètres. Le premier, géo référencé par les anglais, comprend près de 2000 poussins, le second, découvert lors d'un vol scientifique depuis l'Astrolabe, près de 4000.

Directeur de recherche au CNRS, membre de l'Académie des Sciences et responsable du programme de recherche de l'Institut polaire français dans le cadre duquel ces découvertes ont été réalisées sur les axes de recherche de l'Institut d'écologie et environnement du CNRS, Yvon Le Maho a déclaré : "ce succès récompense les longs efforts et la ténacité d'André Ancel. Il fait suite à un travail collectif, impliquant une coopération nationale et internationale" comme avec le Centre d'études biologiques de Chizé et le Centre scientifique de Monaco, ou bien encore avec le Royaume Uni et l'Australie, nations largement investies dans les recherches scientifiques en Antarctique.

Manchots1

© Robin Cristofari/CNRS/Institut polaire français IPEV

Colonie 1 de manchots empereurs sur la glace de mer


Manchots2

© Robin Cristofari/CNRS/Institut polaire français IPEV

Colonie 2 de manchots empereurs vue d'hélicoptère


Manchots3

© Robin Cristofari/CNRS/Institut polaire français IPEV

Colonie 2 de manchots empereurs vue d'hélicoptère




Notes :

1 L'Astrolabe est le navire ravitailleur de la P&O maritime services affrété par l'Institut polaire français Paul-Emile Victor et les Terres australes et antarctiques françaises

Contacts :

Presse CNRS l Priscilla Dacher l T 01 44 96 46 06 l priscilla.dacher@cnrs-dir.fr
Presse IPEV l Aude Sonneville l T 02 98 05 65 05 l communication-ipev@ipev.fr


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